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Perché Natale è il 25 dicembre?

La celebrazione quasi universale del Natale il 25 dicembre risale all'inizio del IV secolo. Si dice comunemente che questa data sia stata scelta per contrastare il compleanno del pagano “Invincible Sun” in quella data. Personalmente, non trovo questa spiegazione molto convincente.

Sant'Ippolito di Roma Commento su Daniel 4:23 (datato 203 d.C.), indica il 25 dicembre come data di nascita di Cristo. Sebbene alcuni pensino che questo testo sia un'interpolazione, è molto antico. Poiché la celebrazione della nascita del Sole Invincibile non fu istituita a Roma fino al regno dell'imperatore Aureliano (270-275 dC), l'esistenza precedente della data cristiana rende improbabile un prestito dalla pratica pagana.

Allora perché i cristiani avrebbero scelto il 25 dicembre? Il Vangelo di Luca ci dice che le nascite di Gesù e Giovanni Battista furono separate da sei mesi, e che Giovanni Battista fu concepito dopo che suo padre Zaccaria ebbe una visione nel tempio e rimase muto. Le storie popolari del "Vangelo dell'infanzia di Giacomo" (primi anni 100) dicono anche che Zaccaria era un sommo sacerdote (cosa che non era), il che implica che la sua visione avvenne nel giorno dell'espiazione ebraico (Yom Kippur). Quella festa ricorre per lo più a fine settembre e probabilmente lo fece anche nel II secolo.

Gli antichi cristiani avrebbero quindi potuto calcolare nove mesi al compleanno di Giovanni Battista (fine giugno) e poi altri sei mesi al compleanno di Gesù (fine dicembre). Poiché gli antichi credevano che il 24 giugno fosse il giorno più lungo dell'anno e il 25 dicembre il più corto, stabilirsi su quelle date esatte sarebbe stato naturale. San Beda (700) scrisse che Giovanni Battista predicava che doveva diminuire e Cristo doveva aumentare, ed è esattamente ciò che fa la luce del giorno, a partire dai rispettivi compleanni.

--FR. Agostino Thompson, OP
originariamente pubblicato come "Accogliendo la luce del mondo" nel nostro Missione Ovest notiziario, vol. VII, Numero II, 2014

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